Anne Lyle est une auteure que je ne connaissais pas encore au moment de tourner la couverture de son roman et il s’agissait de l’un de mes premiers Angry Robots. C’est donc avec curiosité que je me suis plongé dans ce roman aux accents victoriens.

La couverture est à la fois symptomatique des couvertures anglo-saxonnes et pourtant particulièrement dynamique. Le personnage, que l’on suppose être Mal au fil des pages intrigue réellement et nous offre une invitation au voyage dans les ténèbres londoniennes. La quatrième de couverture nous en dit un peu plus sur le roman :

When Tudor explorers returned from the New World, they brought back a name out of half-forgotten Viking legend: skraylings. Red-sailed ships followed in the explorers’ wake, bringing Native American goods – and a skrayling ambassador – to London. But what do these seemingly magical beings really want in Elizabeth I’s capital?

Mal Catlyn, a down-at-heel swordsman, is seconded to the ambassador’s bodyguard, but assassination attempts are the least of his problems. What he learns about the skraylings and their unholy powers could cost England her new ally – and Mal Catlyn his soul.

Le récit commence tambour battant avec des personnages hauts en couleur. Mal Catlyn n’en est pas des moindres en tant que dandy britannique sans le sou. Le lecteur plonge au milieu des différentes sphères de la société anglaise de cette époque à travers les différents protagonistes et l’évolution de l’histoire. Qu’il s’agisse de la sphère théâtrale, de la noblesse bien pensante, des tavernes,… la visite guidée est complète et vous ne devriez pas vous ennuyer.

Les personnages font justement partie des meilleurs éléments de ce titre. En effet, qu’il s’agisse d’un protagoniste principal ou bien d’un personnage secondaire, chacun possède son caractère bien à part et contribue à faire avancer le scénario général.

Ce scénario n’a justement de cesse de nous surprendre au fil des pages. L’auteure, en partant d’un postulat historique, développe sa propre vision de Londres et de l’histoire anglaise et cela avec un talent assez rare. Elle fait évoluer son personnage principal avec aisance dans les différentes strates sociales, avec les différents niveaux de langage correspondants, tout cela pour mener une intrigue à la fois surprenante et inquiétante.

Le style de l’auteur est suffisamment étudié pour sembler réaliste au vu de l’époque décrite mais il faut ajouter que les changements constants de milieux sociaux et de niveau de langue peuvent surprendre de prime abord le lecteur français. Au demeurant, la fluidité et la précision sont au rendez-vous de ce roman.

The Alchemist of Souls est un excellent premier tome qui ne se contente pas de nous mettre en haleine avant une suite de saga prometteuse. Contenant une histoire complète, ce titre ne laissera pas le lecteur déçu. En effet même si un cliffhanger se fait sentir et qu’une attente se crée autour du second opus, à aucun moment je ne me suis senti spolié d’une fin à ce roman. Une belle réussite donc et je suis impatient de découvrir la suite des aventures de Mal.

Version anglaise :

I barely knew who Anne Lyle was when I opened this book, one of my very first frompublisher Angry Robot. So, I wa curious to sit through this Victorian-tinged novel.

The cover is quite typical of anglo-saxon artworks, but also very dynamic. The character, which we assume to be Mal as long as the pages keeps going, is really intriguing and beckons us in Victorian darkness. The fourth of cover tells us more about the story :

When Tudor explorers returned from the New World, they brought back a name out of half-forgotten Viking legend: skraylings. Red-sailed ships followed in the explorers’ wake, bringing Native American goods – and a skrayling ambassador – to London. But what do these seemingly magical beings really want in Elizabeth I’s capital?

Mal Catlyn, a down-at-heel swordsman, is seconded to the ambassador’s bodyguard, but assassination attempts are the least of his problems. What he learns about the skraylings and their unholy powers could cost England her new ally – and Mal Catlyn his soul.

The story starts with a bang with a bunch of colorful characters. Mal Catlyn himself not the least, as a British pennyless dandy. Through those folks, as the story unfolds, the reader goes through the different spheres of the English society of this era with great talent. The theater world, the well-meaning nobility, the various pubs… The tour is complete, and boredom barely at hand.

The characters are surely the best thing in the novel. From the main character to the secondary ones, each is fully fleshed-out and makes the story move along in a brisk way.

A story wich incidentally never ceases to surprise us along the way. Starting with a real historical situation, the author brings forth her own vision of London and English history with remarkable skills. Having her main character evolve easily in the various social stratas of the era, with the subsequent different levels of language, leading to an equally intriguing and scary plot.

The authors style is well-crafted enough to feel realistic considering the time the novel is set, but it’s true that the constant changes in the social circles and the levels of language might put a French reader off. Though the novel never lacks of fluidity and accuracy.

« The Alchemist of souls » is an excellent first novel which does not merely set up the stage for a riveting saga. The story is complete in itself and won’t disappoint the reader. Even if a cliffhanger is in the works to create a sense of anticipation for the next volume, the end does not felt like a cheat to me. A surefire success then, and I for one can’t wait for Mal’s next adventures.

The Alchemist of Souls
Night’s Masque 1
Anne Lyle
Angry Robots 

8,99 £